Μπορούμε να σκεφτούμε τι θα γινόταν, αν οι αστυνομικές δυνάμεις επιχειρούσαν χωρίς αλεξίσφαιρα γιλέκα ή αν οι πυροσβέστες εργάζονταν χωρίς προστατευτικές στολές; Είναι αδιανόητο ακόμα και να φανταστούμε αυτά τα σενάρια, αφού τα θύματα σίγουρα θα ήταν πάρα πολλά. Πόσοι γνωρίζουμε, ωστόσο, ότι όλοι αυτοί οι άνθρωποι χρωστούν τη ζωή τους στη Stephanie Kwolek και την εφεύρεσή της, το Kevlar (αραμίδιο);

Το Kevlar είναι μία ίνα ελαστική σαν βαμβάκι, αλλά πέντε φορές πιο ανθεκτική από το ατσάλι. Χρησιμοποιείται κυρίως στις ειδικές προστατευτικές μπότες των πυροσβεστών και είναι το βασικό υλικό των αλεξίσφαιρων γιλέκων. Από το 1970, οπότε και η Kwolek έκανε την ανακάλυψη, η συμβολή του Kevlar στην προστασία στρατιωτών και αστυνομικών είναι ανυπολόγιστης αξίας.

thebestyoumagazine.com

Γεννημένη το 1923 στο Pittsburgh της Pennsylvania από γονείς Πολωνούς μετανάστες, η Stephanie Kwolek αρχικά ήθελε να σπουδάσει ιατρική. Λόγω οικονομικών δυσκολιών δεν τα κατάφερε και έτσι, πήρε το πτυχίο της στη Χημεία από το Morrison Carnegie College (σήμερα, Πανεπιστήμιο Carnegie Mellon). Το 1946 ξεκίνησε να εργάζεται στην DuPont, με σκοπό να συγκεντρώσει το ποσό που απαιτούνταν για τις σπουδές της στην ιατρική. Καθώς άρχισε να ασχολείται όλο και περισσότερο με την έρευνα, η χημεία εξελίχθηκε στο πάθος της και τελικά, έμεινε στην DuPont για σαράντα ολόκληρα χρόνια.

Η ιστορία της Stephanie Kwolek, όμως, έχει ιδιαίτερο ενδιαφέρον, γιατί αποδεικνύει ότι ακόμα και κάτι, που φαινομενικά είναι αποτυχία, μπορεί να κρύβει εκπλήξεις- αρκεί να έχεις δημιουργική διάθεση. Το 1964 ερευνούσε μαζί με την ομάδα της στην DuPont εναλλακτικά υλικά, προκειμένου να αντικαταστήσουν το ατσάλι στα ακτινωτά ελαστικά, μειώνοντας το βάρος των αυτοκινήτων. Οι βάσεις για την ανακάλυψη του Kevlar μπήκαν, όταν η ίδια προσπαθούσε στο εργαστήριό της να μετατρέψει ένα στέρεο πολυμερές σε υγρή μορφή. Αυτό που προέκυψε ήταν λεπτό και αδιαφανές αντί για το παχύρρευστο υλικό που περίμενε να δημιουργηθεί. Το μείγμα αυτό κανονικά θα έπρεπε να χαρακτηριστεί αποτυχία και να απορριφθεί, ωστόσο, η Kwolek προτίμησε να το ερευνήσει λίγο παραπάνω. Παρατήρησε ότι όταν αφαιρούσες το υγρό, αυτό που παρέμενε ήταν μία ασυνήθιστα ανθεκτική ίνα. Τόσο η ίδια, όσο και οι συνάδελφοί της έμειναν έκπληκτοι από την ανακάλυψη, και τελικά, η DuPont επένδυσε 500 εκατομμύρια δολάρια για την ανάπτυξη του προϊόντος σε υλικό κατάλληλο για εμπορική εκμετάλλευση.

mini dove comics

Έως το θάνατό της, τον Ιούνιο του 2014, σε ηλικία ενενήντα ετών, ήταν κάτοχος δεκαεπτά διπλωμάτων ευρεσιτεχνίας, ενώ τιμήθηκε με πολλά βραβεία για τη συνεισφορά της στην επιστήμη. Το 1999 έλαβε το Lemelson-MIT Lifetime Achievement Award, το 1996 της απονεμήθηκαν τα National Medal of Technology και The American Innovator Award, ενώ έχει τη θέση της και στο National Inventors Hall of Fame. Επίσης, η DuPont της απένειμε το Lavoisier Medal για το εξαιρετικό της τεχνολογικό επίτευγμα. Μάλιστα, μέχρι σήμερα, η Stephanie Kwolek είναι η μοναδική γυναίκα που έχει λάβει ποτέ αυτή τη διάκριση.

Η ίδια, βέβαια, συνήθιζε να λέει ότι η μεγαλύτερη ανταμοιβή της ήταν ο αντίκτυπος που είχε η ανακάλυψή της για τους ανθρώπους. Σε μία συνέντευξή της ανέφερε ότι κοιτάζοντας πίσω στην καριέρα της, αυτό που εξακολουθεί να την εμπνέει πιο πολύ, είναι ότι ήταν αρκετά τυχερή ώστε να κάνει κάτι προς όφελος της ανθρωπότητας. Με τα δικά της λόγια: “Δε νομίζω ότι υπάρχει μεγαλύτερη ευτυχία και ικανοποίηση από το να σώζεις τη ζωή ενός ανθρώπου”.

invention.si.edu