Πόσο δεδομένο θεωρείς ότι θα πας στο σχολείο μόλις κλείσεις τα 6; Ότι θα διαλέξεις το ελεύθερα το επάγγελμα που θέλεις να ακολουθήσεις και θα πας στο πανεπιστήμιο; Ότι θα βγάλεις δίπλωμα αυτοκινήτου και θα οδηγάς ανενόχλητη με μόνο περιορισμό τους κανόνες του ΚΟΚ; Απόλυτα. Σαφώς και είναι απόλυτα δεδομένο γιατί είχες την τύχη να γεννηθείς θηλυκό σε μια ευρωπαϊκή χώρα. Λίγα εκατοστά πιο κάτω και δεξιά στον παγκόσμιο χάρτη ωστόσο, τα παραπάνω δεν είναι καθόλου δεδομένα για τις γυναίκες. Για τις περισσότερες ίσως είναι και αδιανόητο να σκεφτούν κάτι τέτοιο, καθώς το περιβάλλον μέσα στο οποίο έχουν μεγαλώσει προκρίνει ως φυσιολογικό το αντίθετο από όλα όσα προανέφερα. Πόσο δύσκολο είναι λοιπόν ακόμη και το να φτάσεις σε σημείο να σκεφτείς ότι όντως δεν είναι φυσιολογικό, ότι μάλλον είναι και παράλογο και στο ζενίθ αυτών των σκέψεων να αποφασίσεις να πολεμήσεις τον παραλογισμό, αποδεχόμενη ότι οι συνέπειες μπορεί να είναι τρομακτικές για τη ζωή σου ; Πολύ, θα έλεγα εγώ που γράφω αυτές τις λέξεις από την ασφάλεια του σπιτιού μου, ξέροντας ότι δεν θα με ενοχλήσει κανείς, ότι ίσως με επαινέσουν κιόλας. Παραδέχομαι ότι αν υπήρχε κίνδυνος να φυλακιστώ για αυτό, δεν θα το έκανα ποτέ. Η Μανάλ Αλ Σαρίφ ωστόσο, είναι πολύ πιο τολμηρή και θαρραλέα.

Γεννήθηκε στη Μέκκα της Σαουδικής Αραβίας το 1979. Σίγουρα έχεις ακούσει ότι δεν είναι και η πιο φιλική χώρα για τις γυναίκες. Ωστόσο επέτρεψε μου να σου δώσω μερικές πληροφορίες που μοιράστηκε μαζί μου κάποτε μια φίλη. Στη Σαουδική Αραβία, ως θηλυκό , είσαι πάντοτε αντικείμενο κηδεμονίας. Ο κηδεμόνας σου μπορεί να είναι ο πατέρας, ο αδερφός, ο σύζυγος , ο πεθερός ή ακόμα και ο κουνιάδος. Αν θέλεις να σπουδάσεις, να δουλέψεις, να ταξιδέψεις, να έχεις ιατροφαρμακευτική περίθαλψη, χρειάζεσαι ειδική άδεια από τον κηδεμόνα σου. Δεν μπορείς να οδηγήσεις το αυτοκίνητο σου μόνη. Πρέπει να συνοδεύεσαι. Το τελευταίο μάλιστα αποτελεί από το 1990 αντικείμενο διαμαρτυρίας στη χώρα και πολλές γυναίκες έχουν παλέψει για να ανατρέψουν την κατάσταση έκτοτε, συμπεριλαμβανομένης και της Αλ Σαρίφ.

Η Αλ Σαρίφ σπούδασε προγραμματισμό στο πανεπιστήμιο King Abdulaziz και μέχρι το 2012 δούλευε ως σύμβουλος πληροφοριακών συστημάτων και ασφάλειας. Το 2011 έγινε γνωστή επειδή βιντεοσκόπησε τον εαυτό της να οδηγάει μόνη και ανέβασε το βίντεο στο Facebook και το Youtube. Τόνιζε μάλιστα ότι είναι επιτακτική η ανάγκη να μάθουν τα κορίτσια να οδηγούν λέγοντας ότι «πρέπει τουλάχιστον να μπορούν να βοηθήσουν σε περιπτώσεις ανάγκης! Τι θα συμβεί αν για παράδειγμα πάθει έμφραγμα ο οδηγός;» Το παράδειγμα της ακολούθησαν πολλές γυναίκες με αποτέλεσμα να νομιμοποιήσει τελικά η χώρα το να οδηγεί μόνη της μια γυναίκα. Η Μανάλ Αλ Σαρίφ έχει έντονο ακτιβιστικό ρόλο από το 2011 και έπειτα κριτικάροντας έντονα την καταπίεση των γυναικών στη Σαουδική Αραβία. Για το λόγο αυτό έχει συλληφθεί πολλές φορές και έχει περάσει αρκετές μέρες στη φυλακή, ενώ επιβάλλεται να είναι συνεχώς στη διάθεση της αστυνομίας για ανάκριση.

Όσον αφορά την προσωπική της ζωή, αφού βίωσε ένα διαζύγιο αραβικού τύπου, έχει δει ελάχιστες φορές τον γιο της, καθώς παρά τη δικαστική διαμάχη, το δικαστήριο έκρινε ότι είναι επικίνδυνο για τον μικρό να ταξιδέψει για να δει τη μητέρα του στηρίζοντας την απόφαση σε ένα ισλαμικό κείμενο του 10ου αιώνα (!). Το 2014 ξαναπαντρεύτηκε και απέκτησε άλλον έναν γιο, ο οποίος δεν έχει συναντήσει ποτέ τον αδερφό του. Από το 2013 η Μανάλ Αλ Σαρίφ έχει εγκατασταθεί και ζει στην Αυστραλία. Έχει τιμηθεί με πολλά βραβεία για τη δράση της υπέρ των δικαιωμάτων των γυναικών. Το 2012 η Daily Beast την ονόμασε την πιο θαρραλέα γυναίκα της χρονιάς και το περιοδικό Times την συμπεριέλαβε στους 100 ανθρώπους με την μεγαλύτερη επιρροή.