||Katherine J. Johnson: Η “άγνωστη” πρωτοπόρος της NASA

Katherine J. Johnson: Η “άγνωστη” πρωτοπόρος της NASA

Όλοι γνωρίζουν την περίφημη διαστημική επιχείρηση «Απόλλων 11», την πρώτη φορά που ανθρώπινο ον πάτησε το πόδι του σε άλλο πλανήτη και συγκεκριμένα στη Σελήνη. Λίγοι όμως ξέρουν για την σημαντική συμβολή της Katherine Johnson στην επίτευξη αυτής της αποστολής, όπως και πολλών άλλων της NASA. Για πάνω από 30 χρόνια η Johnson δούλεψε ως μαθηματικός στο “Langley Research Center”, ξεπερνώντας κάθε εμπόδιο που μπορεί να αντιμετώπιζε μια Αφροαμερικανή γυναίκα σε έναν εργασιακό χώρο γεμάτο από λευκούς άνδρες.

Γεννήθηκε στις 26 Αυγούστου του 1918 στην Δυτική Βιρτζίνια. Η έφεση της στα μαθηματικά ήταν εμφανής από μικρή ηλικία και η ευφυΐα της τόση ώστε ολοκλήρωσε τις γυμνασιακές της σπουδές στην ηλικία των 10 ετών! Δυστυχώς όμως στο τόπο κατοικίας της δεν προσφερόντουσαν ευκαιρίες εκπαίδευσης σε Αφροαμερικανούς από αυτό το σημείο και μετά οπότε και όλη η οικογένεια μετακόμισε προκειμένου να μπορέσει η χαρισματική Katherine να συνεχίσει τις σπουδές της. Φοίτησε στο τότε West Virginia State College (τώρα West Virginia State University), απ’όπου αποφοίτησε με τιμές και πτυχία σε Μαθηματικά και Γαλλικά. Αργότερα η Johnson αποτέλεσε ένα από τα πρώτα τρία άτομα που «έσπασαν» την απαγόρευση φοίτησης Αφροαμερικανών στο West Virginia University στο Morgantown, παρ’όλα αυτά το εχθρικό κλίμα που συνάντησε εκεί δεν την βοήθησε να ολοκληρώσει τις σπουδές της.

Στα τέλη του ’30 η Johnson δίδασκε μαθηματικά και Γαλλικά σε σχολεία της Virginia. Το 1952 έμαθε ότι η τότε ακόμη National Advisory Committee for Aeronautics (NACA) προσλάμβανε Αφροαμερικανίδες για να δουλέψουν ως «κομπιούτερ», στον υπολογισμό και στον έλεγχο δηλαδή των τεχνολογικών ανακαλύψεων. Η Johnson αποδέχτηκε την πρόκληση και τον επόμενο χρόνο έγινε δεκτή στο Langley Research Center στο Hampton. Το ανήσυχο πνεύμα της και η ευφυΐα της εντυπωσίασαν τους ανωτέρους της, οδηγώντας πολύ σύντομα στην μετάθεση της στον τομέα της έρευνας για τις πτήσεις και στην ανάθεση περισσότερων αρμοδιοτήτων. Το 1958, οπότε και η “NACA” μετονομάστηκε και μεταμορφώθηκε σε “NASA” η Johnson ήταν μία από τους ανθρώπους που ανέλαβαν την πρόκληση να ανακαλύψουν τρόπους να σταλθεί ένα άτομο στο φεγγάρι και πίσω. Η Johnson είχε μια μοναδική ικανότητα να απλοποιεί το πρόβλημα στο μυαλό της και να βρίσκει την λύση ξεκινώντας από τα βασικά. Γι’αυτό και παρόλο που από ένα σημείο και μετά διαδόθηκε η χρήση των υπολογιστών και στην NASA, όλα περνούσαν από τον δικό της έλεγχο για επιβεβαίωση. Συνέβαλλε στην πραγμάτωση των υπολογισμών για το ταξίδι του Apollo 11 στο φεγγάρι, βοήθησε στην επίλυση των προβλημάτων και στην ασφαλή επιστροφή του Apollo 13 και γενικά αποτέλεσε μια από τις πιο εμβληματικές φιγούρες της NASA συμβάλλοντας στην ανάπτυξη του προγράμματος «Space Shuttle» και «Earth Resources Satellite», μέχρι την συνταξιοδότηση της το 1968.

Η Johnson έχει λάβει πληθώρα βραβείων από την NASA και από πανεπιστήμια, ενώ το 2015 έλαβε το Προεδρικό Μετάλλιο της Ελευθερίας από τον Barack Obama. Το 2017 η NASA εγκαινίασε την λειτουργία ενός νέου ερευνητικού κέντρου το οποίο έλαβε το όνομα της, το “Katherine G. Johnson Computational Research Facility”, προς τιμήν «ενός από τα πιο σεβαστά πρότυπα της NASA.” Η Johnson στην εντυπωσιακή ηλικία των 99 ετών ήταν παρούσα στην εκδήλωση με την οικογένεια της. Το 2016 η συγγραφέας Margot Lee Shetterly με το βιβλίο της «Hidden Figures: The American Dream and the Untold Story of the Black Women Who Helped Win the Space Race» έφερε στο προσκήνιο την ιστορία της Johnson καθώς και των υπόλοιπων Αφροαμερικανών συνεργατών της, ενώ η προταθείσα για όσκαρ ταινία Hidden Figures (2016)” την απογείωσε.

2018-02-27T16:17:14+00:0027/02/2018|Categories: Women's Success Stories|