Δεν είναι ασυνήθιστο να παρακολουθούμε γυναίκες να μάχονται με πάθος για τα ανθρώπινα δικαιώματα στα δικαστήρια. Η Indira Jaising, η Flavia Agnes, ο Kamini Jaiswal, η Meenakshi Lekhi, η Karuna Nundy, η Vrinda Grover, η Rebecca John – ο κατάλογος των αξιοσημείωτων γυναικών δικηγόρων στην Ινδία είναι ατελείωτος. Αλλά γνωρίζετε ποιος πάλεψε για αυτές τις εξαιρετικές γυναίκες να κρατήσουν ψηλά τα κεφάλια τους και να υποστηριχθούν στο δικαστήριο ήδη από το 1924;

Γεννημέννη το 1866, η Cornelia Sorabji, ήταν η πρώτη δικηγόρος της Ινδίας.

Η Cornelia κατέχει μια σειρά από πρωτιές στο βιογραφικό της! Ήταν η πρώτη γυναίκα απόφοιτος του Πανεπιστημίου της Βομβάης για να γίνει δεκτή στο Ανώτατο Δικαστήριο του Αλάχαμπαντ. Το 1889, έγινε η πρώτη γυναίκα που σπούδασε Νομική στο Πανεπιστήμιο της Οξφόρδης, και επίσης η πρώτη Ινδή που σπούδασε σε οποιοδήποτε βρετανικό πανεπιστήμιο. Τελευταίο, αλλά εξίσου σημαντικό, έγινε η πρώτη γυναίκα που άσκησε το δίκαιο, όχι μόνο στην Ινδία αλλά και σε ολόκληρη τη Βρετανία.

Η Cornelia Sorabji, που υιοθετήθηκε και μεγάλωσε από ένα βρετανικό ζευγάρι, ήταν ένα από τα εννέα παιδιά της οικογένειας Sorabji. Η μητέρα της Francina ήταν πρωτοπόρος της εκπαίδευσης των γυναικών και ίδρυσε αρκετά σχολεία κοριτσιών στο Πούνε. Συχνά ζητούσε τη γνώμη των τοπικών γυναικών σε θέματα κληρονομιάς και διαφορών θεμάτων και χρησίμευσε ως μεγάλη επιρροή στην μικρή Cornelia. Η Cornelia διδασκόταν στο σπίτι από τον πατέρα της αλλά και σε πολλά σχολεία των αποστολών του, καθώς ήτανε parsi (αιδεσιμότατος). Παρόλο που ο πατέρας της έκανε αγώνα για να δεχθούν τις δύο μεγαλύτερες κόρες του στο Πανεπιστήμιο της Βομβάης, οι αρχές δεν το δέχονταν. Δεν τους επετράπη η είσοδος με την αιτιολογία πως καμία γυναίκα δεν είχε πάει ποτέ στο πανεπιστήμιο. Αλλά η Cornelia ήταν η μόνη μεταξύ όλων η οποία κατάφερε τελικά να μπεί στο πανεπιστήμιο σε ηλικία 16 ετών.

Στο κολέγιο, ήταν ένα καθημερινό θέαμα για τα αγόρια, τα οποία της έκλειναν την πόρτα της τάξης στο πρόσωπο της για να σαμποτάρουν τις πιθανότητες να παρακολουθήσει τις διαλέξεις. Φαινόταν ότι απειλούνταν, καθώς ένα κορίτσι έσπασε τους κανόνες και έπαιζε στην περιοχή τους! Απέδειξε σε όλους πως έκαναν λάθος, ολοκληρώνοντας το κολλέγιο σε 6 χρόνια παίρνοντας το πρώτο της πτυχίο στην αγγλική λογοτεχνία. Έχοντας διαπρέψει, η Cornelia περίμενε υποτροφία στην Αγγλία για ανώτερες σπουδές όμως οι ελπίδες της συντρίφθηκαν όταν της αρνήθηκαν την υποτροφία μόνο και μόνο επειδή ήταν γυναίκα! Η υποτροφία της προκάλεσε μια έντονη συζήτηση στη Βουλή των Κοινοτήτων. Όταν ο John Kennaway έθεσε μια ερώτηση, ρωτώντας αν μια γυναίκα στο βρετανικό Raj στερήθηκε υποτροφία σε ένα αγγλικό πανεπιστήμιο λόγω του φύλου της, ο υπουργός Εξωτερικών της Ινδίας το επιβεβαίωσε.

Η Κορνέλια στάθηκε νικημένη. αλλά η ελπίδα δεν χάθηκε.

Μερικές από τις πιο σημαντικές προσωπικότητες της εποχής, όπως η Mary Hobhouse, η Adelaide Manning, η Florence Nightingale, ο Sir William Wedderburn και άλλοι, συγκέντρωσαν χρήματα για να χρηματοδοτήσουν την υποτροφία της Cornelia στην Οξφόρδη. Όντας γυναίκα, οι πόρτες των νομικών σπουδών ήταν κλειστές για αυτήν. «Μπορείτε να διαβάσετε μόνο την αγγλική λογοτεχνία», της είπαν. Μόνο μετά την άφιξη του σημαντικού ακαδημαϊκού και φιλόσοφου Benjamin Jowett άλλαξαν τα πράγματα για την Cornelia. Αποτέλεσε ένας από τους ανθρώπους που την βοήθησαν να λάβει ειδική άδεια από το Congregational Decree για να πάρει τις εξετάσεις Bachelor of Civil Laws στο Somerville College της Οξφόρδης, κάνοντάς την και πάλι, την πρώτη γυναίκα που το έπραξε ποτέ το 1892. Επρόκειτο για μεταπτυχιακό δίπλωμα, το οποίο αναλάμβαναν δικηγόροι και προπτυχιακοί στο Λονδίνο με τουλάχιστον πενταετή εκπαίδευση. Προσπάθησε να το ολοκληρώσει σε δύο χρόνια. Παρά το γεγονός ότι πέρασε τις εξετάσεις, υπήρχε κανόνας ότι καμία γυναίκα δεν είχε τη δυνατότητα να πάρει το πτυχίο της για τα επόμενα 30 χρόνια.

Άρχισε να εργάζεται για ένα χρόνο στο γραφείο συμβούλων Lee & Pemberton στο Λονδίνο. Ένας αριστοκράτης, ο Λόρδος Hobhouse, σύζυγος μιας από τις γυναίκες που χρηματοδότησε την υποτροφία της, της έδωσε ειδική άδεια να διαβάσει στη βιβλιοθήκη Lincoln Inn. Μέχρι τότε δεν επιτρεπόταν στις γυναίκες να διαβάζουν στη βιβλιοθήκη. Μετά την απόκτηση του πτυχίου της. αποφάσισε να επιστρέψει στην Ινδία με την ελπίδα να ενδυναμώσει τις γυναίκες. Η επιστροφή της το 1894 σημείωσε ακόμα μια ήττα. Ο τότε επικεφαλής της δικαιοσύνης στη Βομβάη ψήφισε μια εντολή προς τους δικηγόρους να μην απασχολούν μια γυναίκα στα γραφεία τους. Η ελπίδα της να εργαστεί ως δικηγόρος κατέρρευσε.

Παρά το γεγονός ότι ολοκλήρωσε το μεταπτυχιακό της δίπλωμα από την Οξφόρδη, η Cornelia αισθάνθηκε πως η απόκτηση ενός προπτυχιακού τίτλου στο δίκαιο από το πανεπιστήμιο της Βομβάης θα βοηθούσε να ανακουφίσει τα παράπονά της. Αλλά όλοι γύρω της ήταν έτοιμοι να σαμποτάρουν τις προσπάθειές της και έτσι απέτυχε στο προπτυχιακό πρόγραμμα. Παρόλο που ο Βρετανός Ράι ήτανε πεπεισμένος να μην αφήσει να ασκήσει δικηγόρο γυναίκα στην προεδρία της Βομβάης, οι Μαχαράγες ήταν φιλόξενοι. Όμως, παρά το γεγονός ότι της δόθηκε η ευκαιρία να γίνει συνήγορος των βασιλικών, την έδωσαν μόνο επιπόλαιες υποθέσεις.

Μία τέτοια περίπτωση περιλάμβανε μάχες για έναν ελέφαντα που έκλεψε μπανάνες από ένα άλσος. Ο ίδιος ο Μαχαραγιά ήταν ο ένοχος και ο δικαστής. Η υπόθεση διοργανώθηκε για ευχαρίστηση, καθώς παρακολουθούσαν έναν δικηγόρο γυναίκας να αγωνίζεται. Μέχρι το 1899 η Cornelia αγωνιζόταν ακούραστα για το δικαίωμά της να αναγνωριστεί ως barrister για πέντε χρόνια. Όταν τίποτα δεν λειτούργησε υπέρ της, αφιέρωσε τα επόμενα πέντε χρόνια της ζωής της επινοώντας ένα ρόλο. Προς το παρόν, η δυσχερής κατάσταση των purdahnashins δηλαδή των απομονωμένων γυναικών στη χώρα ήταν αφόρητη. Αυτές ήταν γυναίκες, οι οποίες σύμφωνα με το ινδουιστικό νόμο φορούσαν purdah (πέπλο) και απαγορεύονταν να επικοινωνούν με τον έξω κόσμο του άνδρα.

Μετά το γάμο, δεν έβλεπαν ξανά τον έξω κόσμο. Δεν επιτρέπονταν να μιλάνε σε άλλο άντρα εκτός από τον σύζυγό τους. Εάν ήταν χήρες, δεν μπορούσαν να μιλήσουν σε κανένα αρσενικό. Η εκπαίδευσή τους σταματούσε όταν παντρεύονταν. Δεν γνώριζαν τίποτα για το νόμο. Ωστόσο, αυτές ήταν γυναίκες που τους ανήκαν σημαντικά περιουσιακά στοιχεία, αλλά σε περίπτωση διαφορών σχετικά με το ίδιο περιουσιακό στοιχείο, δεν θα μπορούσαν ποτέ να έχουν πρόσβαση σε νομική βοήθεια, επειδή όλοι οι δικηγόροι ήταν άνδρες. Έτσι, αποφάσισε να γίνει νομικός σύμβουλος της βρετανικής κυβέρνησης σχετικά με την κατάσταση των απομονωμένων γυναικών.

Το 1904, όταν ο Λόρδος Broderick, διορίστηκε Υπουργός Εξωτερικών για την Ινδία, ζήτησε να διοριστεί γυναίκα ως σύμβουλος των απομονωμένων. Παρά τη διαφωνία του Αντιπροέδρου Λόρδου Κέρζον, της έδωσε ειδική άδεια να εισαγάγει ένσταση για λογαριασμό των purdahnashins ενώπιον βρετανών αντιπροσώπων των Kathiawar και Indore. Κατά τα επόμενα 20 χρόνια υπηρεσίας ως δικηγόρος, βοήθησε περισσότερες από 600 γυναίκες και ορφανά να πολεμήσουν νομικές μάχες, πολλές φορές χωρίς να τους χρεώσει τίποτα!

Το κυριότερο ζήτημα για τις γυναίκες αυτές , ήταν ότι όλη η κληρονομιά που είχαν κληρονομήσει μπορούσε να χρησιμοποιηθεί μόνο όταν οι κληρονόμοι ήταν ζωντανοί. Δεν μπορούσαν να έχουν πρόσβαση σε κανένα έλεγχο σε περίπτωση που κάποιο από τα παιδιά τους πέθανε. Αυτό το καθιστούσε κοινό για τους απατεώνες να εξαπατούν αυτές τις γυναίκες και να σκοτώνουν τα παιδιά τους για να καταλάβουν την περιουσία τους.Η Cornelia όχι μόνο τις προστάτευε από τις απάτες και τις προσπάθειες δολοφονίας, αλλά τις βοήθησε να βιώσουν την ελευθερία με τρόπους που τους ήταν άγνωστοι.

Πήρε έξι εκπαιδευόμενες ως νοσηλευτές. Η purdah εξακολουθούσε να υπάρχει, αλλά για γυναίκες που δεν είχαν δει τον κόσμο έξω από την οικογένειά τους από την ηλικία των 4 ετών, ήταν ένα τεράστιο ορόσημο. Αφού περιορίστηκαν να αποβάλλουν τα πέπλα τους, αυτές οι γυναίκες εργάστηκαν γύρω από τα έθιμά τους και βρήκαν έναν νέο τρόπο νοσηλείας ανθρώπων από όλα τα κοινωνικά στρώματα. Σήμερα βγαίνουν από τα σπίτια τους και εμπορεύονται σε δημόσιους χώρους, χάρη στην Cornelia Sorabji.

Οι προσπάθειές της έδωσαν τελικά καρπούς το 1924, όταν άνοιξε το επάγγελμα του δικηγόρου στις γυναίκες στην Ινδία. Άρχισε να ασκεί το επάγγελμα της στην Καλκούτα και αποσύρθηκε το 1929. Έφυγε στην Αγγλία και συνέχισε να ζει εκεί, επισκεπτόμενη συχνά την Ινδία μέχρι το θάνατό της το 1954.